Vacas lecheras en corral
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Bloomberg Opinión — Esta semana se habló mucho del metano en la COP26 de Glasgow. Más de 100 países firmaron el Compromiso Mundial sobre el Metano, presentado por la administración Biden, que exige reducir este potente gas de efecto invernadero en un 30% en menos de una década. Algunos críticos calificaron al pacto de frivolidad no vinculante, mientras que otros, como la Presidenta de la Comisión Europea, Ursula von der Leyen, aplaudieron los recortes. Es “una de las cosas más eficaces que podemos hacer para reducir el calentamiento global a corto plazo y mantener 1,5 grados centígrados”, dijo. “Es el objetivo más asequible”.

El enfoque de Joe Biden en las reducciones voluntarias es, de hecho, más consecuente de lo que parece. Es una forma creativa de obtener grandes resultados rápidamente con poco impacto económico, y pone la agricultura sobre la mesa de forma importante por primera vez en una Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático. Sin embargo, a la guerra de Biden contra el metano le faltan componentes clave, sobre todo el óxido nitroso, otro gas de efecto invernadero que se pasa por alto y que es hasta 15 veces más potente que el metano.

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El metano representa el 10% de las emisiones de gases de efecto invernadero en EE.UU., mientras que el óxido nitroso representa casi la misma cantidad, alrededor del 7%. La reducción de estos dos contaminantes puede aportar beneficios medioambientales radicales con un coste económico relativamente bajo. Y en ambos casos, la agricultura (no la industria energética, que ocupa el segundo lugar) es la mayor culpable. Las prácticas de producción ganadera y el uso excesivo de productos agroquímicos derivados de los combustibles fósiles producen la mayor parte de las emisiones mundiales de metano y óxido nitroso.

Con su gigantesca industria agrícola, Estados Unidos debe liderar el camino: El Departamento de Agricultura de Biden debería exigir a los líderes de la industria estadounidense que superen el objetivo de la COP26, reduciendo el metano y el óxido nitroso de su producción a no menos de la mitad para 2030, abriendo el camino de las soluciones agrícolas al cambio climático para el resto del mundo.

Desglosemos más el papel de la agricultura: Alrededor del 40% de las emisiones de metano en Estados Unidos proceden de la producción ganadera, concretamente de la fermentación entérica (también conocida como eructos de las vacas) y del estiércol; menos de un tercio procede de la producción de gas natural y petróleo, y el 15% de los vertederos. Sin embargo, mientras Biden anunciaba un plan para restaurar una norma de la Agencia de Protección del Medio Ambiente cortada por la administración Trump que regula las fugas de metano en la producción de petróleo, y ampliarla para incluir la producción de gas, no ofreció ningún plan de este tipo para exigir a los productores de ganado que gestionen su metano.

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Debería haberlo hecho. Las soluciones están creciendo en este espacio: Están surgiendo una serie de nuevos pellets y suplementos químicos de empresas como la suiza Mootral y la holandesa Koninklijke DSM N.V., que funcionan como Gas-X para las vacas. Además, unos cambios básicos en la dieta de las vacas pueden alterar su química digestiva y reducir sus eructos y flatulencias. Los consumidores también pueden presionar a la industria, continuando con la elección de carnes de origen vegetal en lugar de las de origen animal hasta que los productores de ganado solucionen su problema de emisiones.

En cuanto al óxido nitroso (también conocido comúnmente como gas de la risa), las emisiones se derivan en gran medida de la aplicación excesiva de productos agroquímicos, especialmente fertilizantes, en las tierras de cultivo. Los productos químicos que no se absorben en el suelo se atomizan en la atmósfera y se convierten en óxido nitroso. Los recientes avances en las herramientas de agricultura de precisión y la gran expansión de las prácticas agrícolas regenerativas pueden frenar el prodigioso uso excesivo de productos agroquímicos, mejorando la salud del suelo y la sostenibilidad de la producción de alimentos a largo plazo, al tiempo que se frena el cambio climático.

Estados Unidos tiene uno de los sistemas alimentarios más centrados en la ganadería y con mayor intensidad de productos petroquímicos del mundo. Mientras el gobierno de Biden dirige una campaña mundial para que los países reduzcan voluntariamente el metano, debería ampliar el esfuerzo para incluir el óxido nitroso y montar una campaña obligatoria en casa. Hay que exigir a los ganaderos que reduzcan sus emisiones de metano y a los productores de cultivos que frenen el uso de fertilizantes que alimentan el cambio climático.

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Esto es sólo el comienzo para la agricultura, una industria que es posiblemente más importante que la energía y el transporte en la búsqueda de soluciones al cambio climático, porque los agricultores pueden hacer más que reducir las emisiones de CO2, pueden eventualmente revertirlas a través de la captura de carbono en los cultivos y el suelo.

Por ahora, si bien es cierto que el Compromiso Global sobre el Metano de la administración Biden no es mucho más que una fachada, debería enviar un mensaje claro a los líderes de la industria: La agricultura necesita un asiento en la mesa de negociaciones sobre el clima, y los líderes agrícolas deben empezar por reducir estos dos contaminantes que se pasan por alto y que, en conjunto, representan casi una quinta parte de los gases que calientan el planeta.