No es frecuente que escuche a alguien alardear de comprar café con “dinero”. A menos que se esté moviendo en los círculos de los entusiastas del bitcoin.

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Bloomberg Opinión — No es frecuente que escuche a alguien alardear de comprar café con “dinero”. A menos que se esté moviendo en los círculos de los entusiastas del bitcoin.

Poder usar la criptomoneda en cadenas como Starbucks Corp. y Pizza Hut se promociona como una revolución de pagos a juzgar por varias selfies y videos que llegan de El Salvador. El presidente Nayib Bukele adoptó al bitcoin como moneda de curso legal en el país (junto con el dólar estadounidense) en septiembre como un intento de atraer la riqueza digital.

Comprar café con criptos también está recibiendo atención en los EE.UU., donde ha sido aclamado como un impulsor de la adopción de activos digitales por la aplicación de billetera Bakkt Holdings Inc., cuya propiedad mayoritaria corresponde a Intercontinental Exchange Inc. La capacidad de la aplicación para convertir los saldos de bitcoin en recompensas de Starbucks en dólares estadounidenses (con tarifas promedio del 2%) son, en opinión de la empresa, tienen un efecto que justifica sus elevados objetivos para la economía digital y su valoración.

Compañías de activos digitales

Esta algarabía por transacciones electrónicas bastante mundanas (¿alguien se jacta de pagar Starbucks con ApplePay y PayPal) es una señal de lo mucho que los partidarios del bitcoin quieren promoverlo como algo más que un activo especulativo similar al oro.

Pero no es representativo de un auge cripto autosostenido. Pagar por una cerveza fría con bitcoin es más un meme que una rueda reinventada.

A pesar de la ambición inicial de bitcoin de ser un mecanismo de pago entre pares diseñado para evitar las tarifas de los intermediarios, la criptomoneda todavía se comercializa y acumula de manera abrumadora como un producto especulativo. La restricción artificial del suministro de bitcoin (con un límite de 21 millones) hizo que el token fuera valioso como activo mucho antes de que pudiera establecerse como método de pago.

Los auges (y caídas) de precios que han convertido al bitcoin en una montaña rusa para los comerciantes son precisamente lo que dificulta su adopción más amplia como medio de pago. Cuando el precio del bitcoin se duplica en seis meses, la cantidad en dólares estadounidenses gastada en el café con leche de ayer puede sentirse repentinamente como gastar en un Lamborghini. (¿Recuerda el infame pedido de pizza de 2010 por 10,000 bitcoins?) Cuando cae casi a la mitad en unas pocas semanas, hay una carrera por conseguir efectivo, no por capuchinos.

Algunos fans reconocen esto. A principios de este año, el multimillonario cripto Mike Novogratz comparó la compra de una Coca Cola light con bitcoin con “pagarla con oro ... Eso no sucederá”. Problemas de escalabilidad de larga data, como el procesamiento de transacciones, las tarifas y el consumo de energía, (no todos los cuales han sido resueltos por la Lightning Network que se ve en El Salvador) incluso hacen que bitcoin parezca “ridículo” como una alternativa de pago seria, como dijo el inversionista de capital privado Chris Flowers.

¿Qué pasa con el efecto de volante de Bakkt? ¿Puede la creación de aplicaciones para comprar café con moneda digital ayudar a allanar el camino hacia la adopción generalizada de las cripto? La reciente pérdida reportada en el más reciente informe trimestral de la empresa sugiere que tiene un largo camino por recorrer, al menos en EE.UU.

Los analistas de Jefferies estiman que el gasto promedio en marketing de la empresa por usuario es de US$12, mientras que el ingreso promedio estimado por usuario es de alrededor de US$10. El miedo a perderse (FOMO por sus siglas en inglés) visto en los mercados de criptomonedas no parece estar afectando a Bakkt, que dice que tenía 1,7 millones de cuentas de transacciones hasta la fecha, por debajo de sus proyecciones iniciales de 9 millones de usuarios activos para fines de 2021. El CEO de Bakkt, Gavin Michael, dijo por correo electrónico que la compañía “apenas está comenzando” y apunta a nuevas asociaciones como la que tiene con el gigante de pagos Mastercard Inc.

Peter Garnry, estratega de Saxo Bank, me dice que el último trimestre de 2021 será crucial para que Bakkt muestre un aumento significativo en las personas que usan la aplicación para compras reales como café.

Tal vez no sea tan sorprendente que ganar terreno en un mercado maduro como el de EE.UU. se de lentamente. Los partidarios de las cripto dicen que pagar por Starbucks en El Salvador es el verdadero punto de partida. Aún así, bitcoin enfrenta presión competitiva en todas partes a medida que los nuevos tokens de pago y las monedas estables siguen multiplicándose. Hablar de café es una distracción bastante útil para una clase de activos que también es conocida por las estafas, la especulación y el robo y los reguladores están dispuestos a actuar.

Dada la estructura centralizada y amigable con los reguladores de Bakkt, su visión más amplia como una billetera digital para todo, desde millas aéreas hasta artículos de videojuegos, no solo bitcoin, podría dar sus frutos. Tal vez haya un futuro para monetizar pequeños botes de activos ilíquidos que no se pueden gastar fácilmente. “Compré café con millas aéreas” es mucho menos emocionante que hacerlo con bitcoin, pero en este momento es igual de realista.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.